WIMBLEDON, SINÓNIMO DE HISTORIA

Hoy arranca Wimbledon, el tercer Grand Slam del año, en el que estará en juego el número uno del ranking de la ATP. El torneo está cumpliendo 140 años, y este aniversario fue motivo del doodle de hoy de Google, y también oportunidad para repasar la historia de cómo un club de croquet terminó dando origen al que es, para muchos, el torneo de tenis más tradicional del mundo.

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En la Inglaterra victoriana, John Henry Walsh, periodista que firmaba con el pseudónimo Stonehenge y director del semanario The Field, era referencia en tendencias del deporte. Walsh se había ganado una gran reputación como experto en armas de fuego, perros y caballos, pero siempre estaba atento a las novedades.

Desde 1853, The Field se hacía eco de novedades del cricket, del fútbol, del rugby, del croquet, de la Copa del América, de la caza, de tácticas de guerra y, por supuesto, de los juegos de raqueta y pelota. No sólo explicaba a los lectores las novedades, sino que el semanario ayudaba e influía en los organizadores para una mejor regulación de las normas.

El 23 de julio de 1868, en plena ebullición social del juego del croquet, John Henry Walsh, el capitán R.F. Dalton, los cricketers John Hinde Hale y Walter Jones Whitmore, el Reverendo A. Law, y S.H. Clarke Maddock, se reunieron en The Field y fundaron el All England Croquet Club. Walsh encargó al cirujano, gran amigo, y su ayudante en The Field, Henry Jones, la búsqueda de unos terrenos para un campo de croquet. No fue una misión sencilla. Las ofertas de Jones fueron rechazadas por el Crystal Palace, el Prince Club y el Holland Park, que le pedía un alquiler de 500 libras esterlinas anuales por un terreno de seis acres.

Jones encontró finalmente cuatro acres en Worple Road, Wimbledon, que no era un lugar muy céntrico pero cuyo propietario aceptó un alquiler por tres años de 50, 75 y 100 libras para cada uno de ellos. Se gastaron 425 libras esterlinas para tratar el terreno, plantar nueva hierba, adecuar el campo y levantar un pequeño local social. En junio de 1870, el club organizó su primer torneo de Wimbledon de croquet. Eso sí, con un significativo cartel en la puerta de la sede social en el que se leía: “Se ruega a los caballeros que no jueguen en mangas de camisa en presencia de las damas”.

El Real Tennis, versión inglesa derivada del Jeu de Paume francés, era el deporte de raquetas más popular en Inglaterra. Pero la vulcanización del caucho puso en escena pelotas recubiertas de franela con un bote ideal para que el tennis dejara las pistas interiores y entrara en los jardines de las mansiones más elegantes. Y así llegó el furor por el Lawn-Tennis que el mayor Henri Gem y el español Juan Bautista Augurio Perera ya jugaban desde 1862 en diferentes campos de croquet bajo el nombre de pelota. Gem siempre definió a Pereira como el inventor del lawn-tennis. En 1872 ambos se mudaron a Leamington Spa, y muy cerca de sus viviendas, en unos terrenos del Hotel Manor House, en Park Avenue, popularizaron el juego y fundaron el Leamington Lawn Tennis Club, el primer club de tenis de la historia.

El All England Croquet Club de Wimbledon estaba atento a los cambios. Sus socios vieron rápidamente que este nuevo juego era tendencia. El Mayor Walter Clopton Wingfield contribuyó a esa moda al lanzar el mercado en 1874, tras asegurar su patente, el juego del Sphairistike o Lawn Tennis: una caja con raquetas, instrucciones de marcado de la pista y reglas del juego.

Sólo faltaba la creación de un torneo, y el 2 de junio de 1877, John Henry Walsh propuso la puesta en marcha del mismo para que se pudieran obtener los ingresos suficientes para reparar el carro tirado por caballos con el que se adecuaban las pistas de hierba. El 9 de junio, The Field publicaba la noticia de la creación del Lawn Tennis Championship, competición que se disputaría a partir del lunes 9 de julio, y abría el proceso de inscripción, bajo el pago de 1 libra, hasta el 7 de julio.

Y para dar realce a la competición, Henry Jones convenció a John Henry Walsh para que The Field tuviera su merecida dosis de protagonismo y encargara la Copa de las 25 Guineas, una copa de plata adornada con dos raquetas y tres pelotas que levantaría el campeón. Había nacido uno de los torneos de tenis más importantes del mundo, el más icónico en césped, que desde entonces sólo se interrumpió durante las dos guerras mundiales.

Fuente: La Vanguardia

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